Definición de Continente

- David Orozco

Un continente es cada una de las grandes extensiones en que se divide la superficie terrestre, separadas entre sí por los océanos. Esta también es considerada como una gran superficie de tierra emergida que constituye la Litosfera, junto con las islas y las cuencas oceánicas, que poseen un menor tamaño.

Los continentes tienen formas y contornos muy diversos y extraños, y suponen aprox. el 29% del área total del planeta Tierra. Su distribución es muy desigual; al norte del ecuador o hemisferio norte, se encuentran más de dos tercios de la superficie continental. Todos ellos están compuestos de numerosos países, etnias, historias y culturas diferentes.

Tradicionalmente se habla de seis continentes: Asia, Europa (algunos consideran a ambos como uno solo, llamado Eurasia), América (subdivida a veces en dos continentes: América del Norte y América del Sur), África (en ocasiones se considera estar unida a Eurasia, recibiendo el nombre Eurafrasia), Antártida (no está poblada, solamente se aventuran en ella expediciones científicas) y Oceanía.

La distribución de los continentes, islas y océanos no ha sido siempre la misma. Según Alfred Wagener en su teoría de la deriva continental”; hace mas de 200 millones de años, los continentes formaban una gran masa terrestre o supercontinente, al que llamo Pangea, la cual estaba rodeada de un inmenso océano (Panthalasa). Esta gran masa continental se agrietó, por razones desconocidas, y fue fragmentándose en bloques, que luego se separaron lentamente hasta conformar los continentes que conocemos hoy.

Continente

Si observamos el mapa, aun hoy se puede apreciar que unos continentes pueden encajar con otros y formar un bloque, como es el caso de las dos Américas que si se desplazarán hacia el este encajarían con Europa y África.

Sin embargo, Wagener no explicó cual era la fuerza que movía los continentes. Surgió entonces la “teoría de la tectónica de placas”, la cual explica que las placas que formaban la litosfera estaban en constante movimiento debido a que algunas rocas se fundieron en el manto y originaron presiones sobre ellas, existiendo corrientes de convección que ocasionaron la separación.

El más extenso de todos los continentes es Asia (43.748.627 km²), la cual es también la más poblada. En cuanto a población y extensión, le sigue América (42.083.283 km²), y África (30.284.631 km²). Los menos extensos son Antártida (13.828.745 km²), Europa (10.510.546 km²) y Oceanía (8.944.468 km²).

Las superficies de los continentes presentan grandes diferencias de relieve; desde enormes cadenas de montañas hasta extensas planicies y valles. El clima también es diferente, existen desiertos, zonas de nieves perpetuas, selvas, llanuras, entre otros.


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Publicado: mayo 4, 2014
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