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Definición de Energía Nuclear

La Energía nuclear es el tipo de energía que se libera durante la fisión o fusión de los núcleos atómicos. La cantidad de energía que se obtiene por estos procesos es muy superior a la que se obtiene mediante procesos químicos.

Existen algunos elementos cuyos núcleos emiten partículas nucleares de forma espontánea transformándose de este modo en otros núcleos distintos. Esta emisión de partículas nucleares es el fenómeno conocido como radioactividad. Los núcleos radiactivos emiten tres tipos de radiación: rayos alfa, rayos beta y rayos gamma.

En la actualidad se conocen unos 40 elementos radioactivos naturales, la mayor parte presentan un mayor valor de número atómico (Z) de 83. Éstos experimentan reacciones nucleares como desintegración espontánea o transmutación nuclear (bombardeo del núcleo con neutrones, protones y otros núcleos).

La energía nuclear solo se consigue mediante dos tipos de procesos: la fisión y fusión. En el primero se divide un núcleo pesado para formar núcleos más pequeños de masa intermedia y uno o más neutrones. Por ejemplo, el isótopo Uranio-235, al capturar un neutrón se transforma en un núcleo del isótopo Uranio-236, el cual es inestable y se fragmenta en dos núcleos nuevos, a la vez que se liberan de 2 a 3 neutrones, y una gran cantidad enorme de energía. Los neutrones que se han liberado pueden provocar las fisiones de otros núcleos de uranio, y originar lo que se denomina una reacción en cadena.

Energía Nuclear

Las reacciones nucleares en cadena fueron utilizadas por primera vez con fines destructivos: las bombas atómicas. Sin embargo, desde entonces la aplicación de la energía nuclear se ha orientado hacia la producción de energía eléctrica a partir de centrales nucleares. Algunos países obtienen la mayor parte de su electricidad de esta forma.

A diferencia del proceso de fisión nuclear, se encuentra la fusión nuclear, la cual es la combinación de pequeños núcleos más ligeros para formar uno mas pesado; es el tipo de reacción que se produce en el Sol. Las reacciones de fusión suelen llamarse también reacciones termonucleares porque se llevan a cabo sólo a temperaturas muy altas, por ende la fusión nuclear controlada a gran escala aún no se puede llevar a cabo.

Esta energía presenta usos pacíficos en la agricultura y alimentación (control de plagas, mutaciones, conservación de alimentos), hidrología (estudios hidrológicos), medicina (vacunas, medicina nuclear, radioinmunoanálisis, radiofármacos), medio ambiente, industria e investigación (trazadores, instrumentación, imágenes, datación), etc.

Si bien la energía nuclear es mucho más potente que otras formas de energía, y podría decirse una energía a más bajo costo y limpia (no emite gases de efecto invernadero), involucra enormes riesgos con sus desperdicios en caso de algún accidente. Se han propuesto diversas formas para almacenar o desecharlos, como la construcción de cementerios subterráneos, o en el subsuelo marino; pero ninguno de estos sitios demuestra ser absolutamente seguro a largo plazo.

La radiación de alta energía daña a los sistemas vivos, atacando a las membranas celulares de los tejidos, compuestos orgánicos como enzimas y moléculas de ADN, provocando mutaciones; además, puede también inducir cáncer de piel. Todo esto hace que la utilización de esta energía inspire una fuerte desconfianza y resistencia por parte de algunos sectores de la sociedad.


Concepto de Energía Nuclear

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