Definición de Petróleo

- David Orozco

La palabra petróleo deriva de los vocablos petro (piedra) y óleum (aceite); es decir, “aceite de piedra”. Conocido también como “crudo” o “petróleo crudo”, es una mezcla compleja de hidrocarburos líquidos, compuesto en mayor medida de carbono e hidrógeno; con pequeñas cantidades de nitrógeno, oxígeno y azufre, formado por la descomposición y transformación de restos animales y plantas que han estado enterrados a grandes profundidades durante varios siglos.

La presencia en diversas cantidades de cada uno de los elementos químicos (orgánicos e inorgánicos) que componen el petróleo, determinan sus características particulares como el color, densidad, viscosidad entre otras.

Por su composición química tenemos que se puede clasificar en: Parafínico; cuyo componente principal es el compuesto químico llamado parafina, es muy fluido y de color claro. El Nafténico, siendo sus componentes principales los naftenos y los hidrocarburos aromáticos, es un petróleo muy viscoso y de coloración oscura. Y el Mixto, que presenta ambos tipos de compuestos.

La utilización del petróleo por parte del hombre se remonta a casi 5000 años, mas que todo para fines limitados, como el calafateado de barcos, la impermeabilización de tejidos o la fabricación de antorchas, obtención de lubricantes y productos medicinales, pero la auténtica explotación del petróleo no comenzó hasta el siglo XIX. Para entonces, la Revolución Industrial había desencadenado una búsqueda de nuevos combustibles y los cambios sociales hacían necesario un aceite bueno y barato para las lámparas.

Petróleo

Hoy en día en la industria petrolera se realizan cuatro grandes procesos para su obtención, los cuales son: la exploración (predominan estudios en la superficie como geología del campo y topografía del terreno para encontrar así zonas con petróleo), la producción (perforación de un pozo de petróleo y su explotación), la refinación (conjunto de procedimientos y operaciones que permite elaborar derivados de mayor valor económico a partir del material crudo), entre ellos tenemos destilación, alquilación, hidrotratamiento, craqueo térmico, entre otros. Y por último, se encuentran el comercio y suministro.

El petróleo es el recurso natural no renovable más importante para la sociedad debido a que ésta precisa de él para solventar muchas de sus necesidades energéticas. Los derivados del petróleo (gasolinas y gases licuados del petróleo) son hoy día los principales combustibles empleados tanto en el transporte, como en la generación de energía eléctrica y calefacción. También se emplea como materia prima para la industria química.

Sin embargo, en los últimos años ha descendido la disponibilidad mundial de esta materia, y su costo relativo ha aumentado. Según expertos, calculan la probabilidad de que el suministro de crudo sólo alcance hasta las primeras décadas del siglo XXI.


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Publicado: febrero 17, 2011
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