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Petróleo

Conocido también como crudo o petróleo crudo, es una mezcla compleja de hidrocarburos líquidos, compuesto en mayor medida de carbono e hidrógeno; con pequeñas cantidades de nitrógeno, oxígeno y azufre, formado por la descomposición y transformación de restos animales y plantas que han estado enterrados a grandes profundidades durante varios siglos. La presencia en diversas cantidades de cada uno de los elementos químicos (orgánicos e inorgánicos) que componen el petróleo, determinan sus características particulares como el color, densidad, viscosidad, entre otras.

Petróleo


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Qué es petróleo

Elemento de composición compleja, constituido principalmente por hidrocarburos, considerado como un recurso no renovable, debido a que su origen en principio requiere de la suma de la descomposición de factores que se encuentran enterrados en las profundidades y la variante del tiempo, requiriendo millones de años para lograr su transformación en petróleo crudo.

Desde el punto de vista etimológico la palabra deriva del término Petroleum, de origen latín y que significa de manera literal aceite de piedra.

Historia del petróleo

Los primeros datos del descubrimiento corresponden a varios años antes de Cristo, en las civilizaciones egipcias y babilónicas donde era encontrado de forma natural en ríos y tierras, las cuales le daban usos medicinales y como combustible. A pesar de que los chinos fueron considerados como los primeros exploradores del petróleo, no fue hasta el siglo XIX cuando en Estados Unidos se realizó la primera perforación, específicamente en Pennsylvania y junto a ella el inicio de la fiebre petrolera, en ese momento conocido como el oro negro.

Características del petróleo

Como se ha mencionado anteriormente, la composición del petróleo es variada, y es la cantidad en proporciones de estos elementos los que van a determinar las principales características físicas del mismo, por ejemplo, en general se trata de una sustancia de alta densidad, cuyo olor es desagradable debido a la presencia de elementos sulfatados y nitrogenados.

Por otra parte su color característico es variable, pudiendo presentarse desde una coloración negra, pasando por un azul petróleo hasta una amarillenta, lo cual va a depender netamente de la proporción y el tipo específico de hidrocarburos que presenten.

Composición

El principal elemento del petróleo es una mezcla de diferentes hidrocarburos, que no es más que recursos compuestos por átomos de hidrógeno y carbono, los cuales paralelamente permanecen divididos en saturados, insaturados y aromáticos, no obstante, dependiendo del tipo de petróleo además tiene en mayor o menor concentración otros compuestos que no son hidrocarburos, entre ellos están el azufre, sales inorgánicas, oxígeno y nitrógeno.

La presencia de estos elementos influye en gran medida durante el proceso de destilación del petróleo, separándose y formando parte de residuos o las denominadas fracciones pesadas.

Clasificación

A continuación, se explican los diferentes tipos de compuestos.

  • Parafínico: son denominados también como hidrocarburos saturados, en su composición la mayor proporción es en contenido de hidrógeno en comparación con el carbono, debido a esto y a su bajo contenido de azufre presentan colores amarillentos y son poco densos, es decir, poseen una mayor fluidez. Son utilizados principalmente para la producción de parafina y entre sus derivados se encuentra la gasolina.
  • Nafténico: este tipo de petróleo químicamente se caracteriza por la presencia de compuestos de tipo cíclico o de anillos, la nafta es producto de la refinación de petróleo y utilizado principalmente para la elaboración de aceites lubricantes para vehículos, al igual que en el parafínico su contenido de azufre es bajo, pero a diferencia de los anteriores presenta una mayor viscosidad y un color oscuro.
  • Mixto: corresponde al tipo más común a nivel mundial, compuesto por una mezcla de los tipos parafínicos y nafténicos, sin predominio de ninguno sobre el otro.

Explotación del petróleo

Petróleo - Explotación de petróleo

Conjunto de pasos y técnicas que se realizan a nivel industrial para la localización, extracción, producción, refinación, almacenamiento, transporte y comercialización, basado en las necesidades y diferentes usos del petróleo.

Exploración

La única forma de conocer si existe la presencia y en qué proporción de petróleo es a través de la perforación de tipo exploratoria, no obstante, la misma no se hace al azar, antes se requieren de una serie de pasos para determinar la probabilidad de presencia del mismo y conocer si el área corresponde a una posible fuente de petróleos y de esta manera instalar una torre de petróleo.

  • Superficial: lo principal es realizar una exploración geológica, la cual consta de un estudio por parte de los expertos de los elementos superficiales presentes en el suelo y la tierra de la zona a explorar, posterior se inicia una exploración geofísica que se basa en el estudio detallado de las rocas que se encuentran en el lugar y así determinar las características y estimar la profundidad hasta la cual puede haber presencia de estas.
  • Profunda: entre otros tipos de exploraciones para determinar las características del suelo y subsuelo se encuentran las geofísicas, que están conformadas a su vez por la sísmica, la gravimétrica y por finalmente la magnética, esta se considera de suma importancia porque permite determinar la naturaleza sedimentaria de las rocas en el área, lo cual está relacionado directamente con la presencia de hidrocarburos.

Producción

A lo largo de este proceso se hacen cada una de las actividades que tienen por objetivo la extracción de los hidrocarburos (ya sea gas o petróleo) del suelo para su siguiente refinamiento, para llevar a cabo producción del producto existen dos procedimientos principales, uno denominado primario mediante el cual se utilizan las fuerzas naturales presentes en el suelo y que permiten el paso del crudo desde el yacimiento hasta los pozos y de estos a la superficie para ser almacenados.

Cuando estas fuerzas naturales no son suficientes se debe recurrir a técnicas adicionales en las cuales principalmente se usan diversos tipos de bombas, entre ellas hidráulicas, eléctricas y mecánicas, que facilitan el paso del petróleo a través del suelo hasta la superficie.

Refinación

Antes de entrar en detalle sobre el proceso de refinación petrolera, es importante determinar qué es una refinería de petróleo, no es más que aquella industria en la cual se realizan los procesos necesarios para la elaboración de los derivados petroleros.

La refinación se puede dividir en dos grandes pasos, la separación y la conversión, durante el primer paso se separa el crudo en fracciones, para facilitar su posterior procesamiento, la destilación del petróleo actualmente es el método más utilizado en la industria, el mismo puede ser de dos tipos; al vacío o atmosférica.

Durante la conversión se utilizan mecanismos físicos como el calor y químicos para transformar el crudo en diferentes compuestos necesarios para la vida cotidiana de las personas. Entre los principales procesos se encuentran la desintegración, alquilación, polimerización y craqueo.

Comercio y suministro

Una vez finalizado el proceso de transformación del petróleo, el mismo es transportado a plantas de almacenamiento temporal por medio de las cuales se realiza la distribución tanto nacional como internacional, lo ideal es mantener cubiertas las necesidades en cantidad de los diversos sitios que requieren de los productos.

Derivados del petróleo

Una vez que el petróleo en su forma de crudo llega a una refinería de petróleo, pasa a través de diversos procesos que incluyen el procesamiento a altas temperaturas dando como resultado diversos productos de utilidad que posteriormente son distribuidos y comercializados en el mercado, entre estos encontramos principalmente los siguientes.

  • Gasolina: se obtiene principalmente a través del craqueo, este compuesto es utilizado para el funcionamiento de los vehículos de motor, disponible en dos tipos, de 95 y 98, cuya diferencia entre ambas es básicamente que la última consta de una mejor calidad durante su elaboración y en los productos químicos utilizados.
  • Gases: utilizados para cocinar y en algunas zonas para la calefacción, entre los principales encontramos etano, butano y propano, el último se obtiene al igual que la gasolina por medio del craqueo.
  • Queroseno: utilizado como combustible de baja calidad, se considera como un escalafón intermedio entre la gasolina y el diésel, su uso también se extiende como producto de limpieza, lubricante, eliminación de grasa durante el lavado de ropa e incluso en épocas pasadas era utilizado como antiséptico en heridas.
  • Diésel: combustible de muy baja calidad y rendimiento, económico y su uso se recomienda básicamente para calefacciones y algunos motores térmicos (diésel).
  • Asfalto: producto derivado del crudo, pero específicamente de los residuos que se separan durante la destilación del mismo, utilizado principalmente para la elaboración o reparación de carreteras.
  • Plásticos: muchos de los materiales plásticos que utilizamos en la cotidianidad están elaborados en mayor o menor proporción con derivados del petróleo, entre ellos las bolsas plásticas y los condones de látex, entre otros muchos objetos.
  • Fertilizantes: luego de un largo procedimiento es posible que algunos derivados del crudo por su alto contenido de amoniaco, funcionen como fertilizantes ayudando al crecimiento de plantas, con una función similar a la que cumple el estiércol.
  • Otros derivados: que son producidos a base de petróleo como por ejemplo plaguicidas, herbicidas, fungicidas, telas de tipo sintéticas, vaselina (petrolato), detergentes, disolventes, pinturas, productos de cosméticos de belleza, tintes, jabones y perfumes.

Principales países exportadores de petróleo

Petróleo - Países pertenecientes a OPEP

En la actualidad existe un organismo denominado OPEP, cuyas siglas significan Organización de Países Exportadores de Petróleo y el mismo abarca un conjunto de 11 países, que son considerados poseedores de una mayor cantidad de reservas de petróleo, cuyas economías en mayor o menor escala dependen del precio petróleo del momento.

Los países miembros son los siguientes: Venezuela, Qatar, Arabia Saudí, Kuwait, Emiratos Árabes Unidos, Irak, Irán, Indonesia, Argelia, Libia y Nigeria. Es importante mencionar que en los últimos años la estabilidad del precio petróleo ha sufrido diversas fluctuaciones, hoy en día el precio del barril de petróleo se encuentra por debajo en gran escala en comparación con años anteriores.

Por otra parte, existen países productores de petróleo que, aunque no pertenecen a la OPEP, tienen un acuerdo de cooperación con el mismo, como es el caso de México, en el cual la empresa Petróleos Mexicanos cumple un rol importante en la economía de la nación.

Referente a las naciones con mayor nivel en cuanto a exportación de petróleo, para el año 2019 se realizó un ranking de 25 países por parte de la página web World’s top exports, el top 10 de estos países y sus porcentajes de exportación fueron los siguientes; Arabia Saudí con 15,90%, seguido por Rusia con un 11,30%, Irak con 7,90%, Canadá 5,80%, Emiratos Árabes Unidos con el 5,80% también, sin embargo a nivel de ganancias Canadá obtuvo un mayor porcentaje, luego en posición seis Kuwait 4,30%, Estados Unidos con 4,10%, Irán 4%, por último Nigeria y Angola con el 3,80% y 3,40% respectivamente.

En cuanto a los países latinos que figuran en esta lista encontramos a México, Venezuela, Brasil, Colombia y Ecuador.

Preguntas Frecuentes sobre Petróleo

¿Qué es el petróleo?

Sustancia cuya composición principal consta de una mezcla de hidrocarburos (constituidos básicamente por átomos de carbono e hidrógeno), formado bajo el subsuelo por descomposición de elementos por medio de microorganismos a través del tiempo y por medio del cual se obtienen productos derivados de necesidad cotidiana. Cuyas características físicas como viscosidad, color, y peso varían de acuerdo a la presencia de otros componentes como el azufre, nitrógeno y compuestos inorgánicos.

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¿Cuál es el origen del petróleo?

Básicamente proviene de la descomposición a través de millones de años de material y elemento orgánicos bajo la tierra como plantas y restos de animales que a lo largo del tiempo sufren de exposición a altas temperaturas y presión provenientes de forma natural desde la superficie de las zonas en las que se encuentren.

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¿Para qué sirve el petróleo?

Su principal uso es la transformación del mismo en productos derivados como la gasolina, queroseno, gases hidrocarburados, diésel y otros elementos, utilizados como combustible automotriz, productos de limpieza, gas para cocina, de utilidad en calefacción, entre otros.

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¿Cuál es el mercado del petróleo?

En primer lugar, abarca todo el proceso de exploración, producción, refinación y posteriormente comercialización y suministro de los diversos derivados al mercado nacional e internacional. También abarca el mercado de exportación de crudo de países productores de petróleo al resto de los países.

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¿Por qué se dice que el petróleo es un hidrocarburo?

Debido a que los principales componentes son átomos de hidrógeno y carbono.

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Bibliografía

Rodríguez, Dangeolo. ( Última edición:22 de febrero del 2021). Definición de Petróleo. Recuperado de: //conceptodefinicion.de/petroleo/. Consultado el 5 de marzo del 2021