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Alimentos Transgénicos

Los alimentos transgénicos son el grupo de víveres que incluyen en su composición algún elemento, cuya procedencia es de un organismo que le fue incorporado a través de la utilización de técnicas genéticas: un gen que pertenece a otra especie. Con la ayuda de la biotecnología es posible transferir un gen desde un organismo hacia otro con el objetivo de otorgarle alguna cualidad especial que no poseía. Es de esa forma entonces que las diversas especies de plantas transgénicas cuentan con la capacidad para resistir plagas, aguantar periodos de sequía, o soportar algunos herbicidas.

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Qué son los alimentos transgénicos

Los alimentos transgénicos, también llamados “alimentos genéticamente modificados”, son aquellos que han sido transformados en su composición o ADN con un propósito específico, incorporándoles genes de otras plantas o animales tomando solamente una cualidad que se desee colocar en el alimento que se está creando.

Éstos pueden presentar características muy evidentes que los diferencian de los cultivados orgánicamente, como por ejemplo, en su sabor, forma o tamaño. Sin embargo, en otros casos, la diferencia podría no notarse fácilmente, ya que dichos cambios están relacionados con el tiempo de descomposición de los mismos y no alteraría su morfología o características físicas.

La ciencia que ejecuta y crea este tipo de alimentos es la ingeniería genética, que utiliza la biotecnología (sistemas que enlazan la tecnología con organismos vivos) para este fin. En este campo, pueden no solamente modificarse los genes, sino también eliminarlos o duplicarlos.

En la actualidad no existe una suficiente reglamentación que legisle el ejercicio de esta ciencia y la comercialización de dichos alimentos. Sin embargo, en Europa, este tipo de alimentos si deben cumplir ciertas condiciones obligatorias:

  • Los alimentos que se modifiquen genéticamente deben ser necesarios y tener alguna utilidad.
  • Sus características deben ser especificadas y así deben seguir siendo a través del tiempo.
  • Que sean seguros para el consumo humano sin afectar la salud de las personas y no sean destructivos para el medioambiente.
  • Que en la etiqueta del producto elaborado con éstos o el envasado de los mismos, indiquen que ha sido modificado genéticamente, de modo que el individuo tenga derecho a saber lo que consume y decidir si desea o no ingerirlo.

Semillas transgénicas

Antes de brindar una definición como tal, primero debemos saber que, una semilla es un componente de una planta que contiene un embrión, que sirve para producir una nueva muestra. El transgénico, por su parte, es un adjetivo que se refiere a aquel ser vivo cuya composición ha sido alterada por la incorporación de genes externos (que no eran propios por naturaleza).

Por lo tanto, las semillas transgénicas son aquellas creadas en un laboratorio, allí se modifican para ser resistentes a diversos factores que podrían afectar el desarrollo de la planta. Gracias a este tipo de semillas, se pueden crear plantas resistentes a los insectos y herbicidas, lo que ha permitido que la lista de alimentos transgénicos se incremente en el mercado alimenticio.

Los genes externos que se injertan en ellas pueden provenir de otros reinos, como el caso del reino animal, lo que sería imposible que sucediera en la naturaleza. Un ejemplo de ello es el maíz transgénico al cual se le añaden genes de una bacteria.

Estas semillas son patentadas, y no resulta posible almacenarlas, por lo que deben comprarse todos los años con el precio actualizado al momento de adquirirlas y que por lo general, será más elevado que el año anterior.

Este tipo de semillas fueron introducidas en los años noventa, principalmente en los cultivos de Argentina, Brasil, Estados Unidos, India y Canadá. Las empresas que se dedican al negocio alimenticio transgénico sostienen que gracias a ello, se podría combatir el hambre a medida que los alimentos crecen más fácilmente y son más resistentes. Además, según su posición, contribuyen al medio ambiente ya que, al resistir varias enfermedades, el uso de agroquímicos no es necesario.

Sin embargo, grupos ambientalistas se han manifestado en contra de este tipo de semillas y alimentos, ya que aseguran que dichos elementos tienen un impacto negativo ecológico y para la salud del ser humano.

Historia de los alimentos transgénicos

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El mejoramiento de especies a través de su selección para ser consumidas, data de entre 12.000 y 4.000 años a.C., pues en esa época se seleccionaba de manera controlada las plantas.

Ya para los siglos XIX y XX, se lograron innumerables avances en la mejora de los alimentos a través de la manipulación genética. El primer cruce de plantas de géneros distintos se realizó en 1876, y más tarde en 1927, se irradiaron rayos X a semillas, las cuales produjeron alimentos mutantes.

En los años 80, la empresa de biotecnología Monsanto, creó la primera planta modificada, y más tarde en la década de los 90, se comercializaría el primer alimento transgénico por parte de Calgene: el tomate Flavr Savr; de igual manera aparecieron una gran cantidad de cereales y otros productos genéticamente modificados.

Ya en el siglo XXI, el cultivo de productos transgénicos se ha expandido por 28 países, alcanzando los 181,5 millones de hectáreas, teniendo gran presencia principalmente en Estados Unidos, Argentina, Canadá y China.

Este tipo de actividades ha generado gran controversia entre los grupos ambientalistas, pues se desconocen muchos efectos que estos alimentos pudiesen tener para la salud del ser humano, así como el impacto que pudiese generar en el medioambiente.

Ventajas y desventajas de los alimentos transgénicos

En la actualidad, es muy probable que se haya consumido algún alimento cuyos genes hayan sido alterados con algún propósito específico, sin tener conciencia de ello. Lo cierto es que existen pros y contras en cuanto a su consumo y su cultivo.

Una importante cantidad de personas apoyan la distribución de este tipo de alimentos y otro buen grupo se encuentra en contra; cada posición presenta argumentos tan válidos como los de su oponente. Por un lado, los que respaldan esta actividad, aseguran que no existe evidencia de efectos secundarios o daños al medioambiente por ello; y su contraparte alega que se trata de algo tan reciente, que resulta apresurado aseverar que no exista algún factor perjudicial en torno al consumo de estos productos.

Ventajas de los alimentos transgénicos

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Las personas que defienden el uso de los mismos y las técnicas utilizadas en su proceso de creación, presentan argumentos a favor de los alimentos transgénicos, tales como que éstos representan alimentos más resistentes y con cualidades nutritivas más elevadas, que contribuyan en mayor medida al bienestar del ser humano. Entre los beneficios de los alimentos transgénicos pueden mencionarse:

  • Mejoras en el sabor, apariencia y nutrientes de los alimentos. Estos últimos pueden ser proteínas en contra de la malnutrición o enfermedades.
  • Plantas que presentan mejor resistencia ante climas extremos, sequías, plagas y virus, por lo que no resulta necesaria la utilización de grandes cantidades de pesticidas, fertilizantes o agua.
  • En algunos casos, se incrementa el tamaño de dichos alimentos y su cosecha, también se prolonga su tiempo de duración sin descomponerse y su periodo de producción disminuye, lo cual genera un mayor suministro de los mismos a un menor costo y en un menor periodo de tiempo.
  • Pueden crearse alimentos con características medicinales más efectivas, los cuales pueden utilizarse como vacunas.
  • Son alimentos que son asiduamente analizados y controlados durante sus procesos de producción.

Desventajas de los alimentos transgénicos

Este tipo de alimentos genera una gran incertidumbre en muchas personas y en sus detractores, ya que en muchos casos, no se conocen con exactitud qué posibles efectos puede tener el consumo de los mismos a mediano y largo plazo. Ya en más de una ocasión, alguno de estos productos ha tenido que ser retirado del mercado debido a sus efectos nocivos que se han logrado comprobar, aunque se ha tratado de casos puntuales.

Esto mismo ha generado polémica ante el uso indiscriminado de los demás productos, a lo que los grupos medioambientales alegan que no se tiene certeza de los riesgos de los alimentos transgénicos, de cómo afectan la salud del ser humano, o que pueda representar un impacto ecológico negativo.

A continuación se mencionan los siguientes alimentos transgénicos consecuencias:

  • La combinación, alteración y duplicación de genes, puede generar resistencia de las bacterias a los antibióticos, alergias, toxicidades y cambios genéticos.
  • Hongos, hierbas y virus, pueden transformarse en otras especies desconocidas para su propia protección. Tal es el caso de la aparición de las llamadas súper malas hierbas, a las cuales accidentalmente se le han transferido los genes de resistencia a herbicidas de algunas plantaciones.
  • De acuerdo al grupo ambientalista Greenpeace, un estudio determinó que la reproducción de las ratas que eran alimentadas con estos productos disminuyó, por lo que se sospecha que afecta la fertilidad.
  • Los agricultores pequeños se ven afectados por la comercialización de éstos, ya que la patente de las semillas la tienen las multinacionales, quienes controlan los precios, por lo que les resulta poco rentable la cosecha.
  • Al ser ensayos que se realizan en la intemperie, el polen transgénico puede contaminar cultivos aledaños al campo experimental, sin haber sido comprobados todos los efectos que el producto pudiese tener.

Ejemplos de los alimentos transgénicos

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Existe en el mercado de muchos países en el mundo una variedad importante de los mismos. A continuación se mencionan 10 alimentos transgénicos:

1. El maíz o elote: A este alimento se le injertan genes de la bacteria “Bacillus Thuringiensis”, cuyo objetivo es servir de pesticida natural, ya que expide una toxina que afecta a las larvas de variados insectos y crea resistencia al glifosato (pesticida). Sus granos será más brillantes y de un color anaranjado.

2. La soja: Se le injertan genes que les brindan resistencia a herbicidas, de igual forma que con el azúcar y la alfalfa.

3. Patatas o papas: Se le añade una copia antagónica de la enzima del almidón que anula a éste último, para evitar que se oxiden más rápidamente. Otra versión transgénica de las mismas fue la Amflora, que duró dos años en el mercado, caracterizada por poseer más celulosa, por lo que fueron utilizadas en las industrias papelera y textil.

4. Tomates: Se le inhibe uno de sus genes para que su periodo de descomposición sea más prolongado. Existe otra versión transgénica, que es el tomate negro, cuyo color se debe a la antiocina (pigmento de las bayas), y su sabor es más apetitoso.

5. Cebolla EverMild: Es un tipo de cebolla transgénica a la cual se le injertan genes de otras plantas para que ésta obtenga un sabor más suave y no irrite los ojos.

6. Arroz: Se le añaden tres genes de otras especies para que contenga más vitamina A.

7. Trigo: La adición de otros genes se le realiza para que obtenga mayor resistencia a las sequías, al igual que el caso del girasol.

8. Uvas: Al agregar otros genes, se hace más resistente a la descomposición y se logran eliminar las semillas de su interior. Esta última cualidad se logró también en algunos tipos de sandías.

9. Carnes: Su modificación produce el aumento de tamaño y peso del ganado y, al mismo tiempo, acelerar su crecimiento.

10. Leche: Las vacas reciben una hormona para acelerar la producción de leche.

Existen otros productos cuya fabricación es artificial al realizar compuestos, como el aspartame, que es un sustituyente del azúcar, el cual se ha demostrado tener altos niveles de toxicidad, por lo que ha sido prohibido en muchos países.

Preguntas Frecuentes sobre Alimento Transgénico

¿Cuáles son los principales alimentos transgénicos?

Existe una gran variedad de éstos en el mercado, pero los principales son el maíz o elote, el trigo, la carne, leche, una gran variedad de frutas, hortalizas y tubérculos.

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¿Para qué sirven los alimentos transgénicos?

Su propósito principal es obtener alimentos que sean más resistentes a las condiciones climáticas hostiles, tener una mayor resistencia a las plagas, incrementar su tiempo de duración antes de su descomposición natural u obtener un alimento con las características deseadas por el consumidor; por ejemplo, el gran tamaño y la dulzura de una naranja, replicada en todas las demás.

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¿Cuál fue el primer alimento transgénico?

En 1992 fue cultivado en China un tipo de tabaco transgénico que era resistente a ciertos virus, pero el primero comercializado fue el tomate llamado Flavr Savr, al cual se le introdujo un gen que aceleraba su proceso de maduración y retrasaba su tiempo de descomposición. Éste fue aprobado en 1994 en los Estados Unidos, pero debió ser retirado del mercado en 1996, ya que presentaba cambios en su composición, piel blanda y sabor extraño.

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¿Cuál es el alimento transgénico más cultivado en México?

El alimento modificado que más se cultiva en México en realidad son ocho variedades de maíz amarillo, lo cual está respaldado por permisos de la Secretaría de Salud del país. México es considerado como centro de origen y domesticación del maíz.

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¿Cómo se elaboran las semillas transgénicas?

Existen diversas formas de crear plantas modificadas:

  • Por lo general se hace a través de la infección de la misma con la bacteria “Agrobacterium tumefaciens”, que permite transferir genes a las células de las plantas.
  • Sembrar una planta “in vitro” en un laboratorio.
  • O el bombardeo de ADN, en el que un cañón dispara esferas microscópicas de oro o tungsteno a los embriones de plantas, con lo que introduce los genes nuevos.

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Bibliografía

Martínez, Aurora. ( Última edición:9 de febrero del 2020). Definición de Alimentos Transgénicos. Recuperado de: https://conceptodefinicion.de/alimentos-transgenicos/. Consultado el 8 de abril del 2020